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■パソコン通信が終わる日

■ニフティからの案内
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 本年初めに驚くようなメールが届いた。

 「ワープロ・パソコン通信」サービス終了のお知らせ。ニフティ株式会社は、1987年4月から運営してきた「ワープロ・パソコン通信」サービスを順次縮小し、2006年3月もって終了します。これまで「ワープロパソコン通信」サービスをご利用くださいまして誠にありがとうございました。心より感謝を申し上げます。今後は、@ニフティのインターネット接続サービスをご利用いただけますよう、お願いいたします。

 このメールが届いてから、私も自分の会議室を持っていたから、これに代わるサービスを急いで探す羽目になった。

 幸いなことにニフティでは「サークル」というこれまでの会議室に似たものを用意すると通知してきたので、早速調査をして、開設することにした。これまでの参加者には移動の案内を出し、通信ソフトも調査して連絡。なんとかこれまで同様に情報交換を行えるようになってホッとしているところだ。

■パソコン通信の始まり
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 私が初めてパソコン通信と出会ったのは、いまから20数年前。まだ画像など送受信で
きず、もっぱらテキストデータだけだった。1980年台はパソコンもしくはワープロを使って通信を行っていた。当時有名だった人に漫画家のすがやみつる氏、会津泉氏などがいて、彼らは毎日のように海外まで接続していた。当時の通信費としては驚くような額を自費で払いながらも、ネットワークの世界を満喫していた。

 当時のマシンはワープロが主流で、ケーブル接続ではなく、「音響カップラー」といって黒電話の受話器をゴムに差し込むようなもので、たしか速度は300ボーだったと思う。

 接続すると「ピーヒョロロ」と情けない音をだして「ガー」となると接続完了。ところが近くで大声を出すと雑音が入ってエラーがでるというお粗末なものだった。画面の文字はトロトロとしか出てこない。その遅さにはまいったが、それでも別の世界と繋がっていることに興奮したことを覚えている。

 しばらく経つと、1200ボーという高速(いまでは超低速だが)モデムが出て、これで大声を出しても繋がるし、安定しているということで通信人口はさらに広がった。やがてワープロ通信は姿を消して、パソコン通信へと代わっていった。

 この頃だろうか。パソコンのワープロソフトの機運が盛り上がり、ワープロが衰退していったのは。私もワープロとおさらばしたのはこのあたりだったように記憶している。

■ホスト開設
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 80年代後半に私はパソコン通信のホスト「コスモス」を立ち上げた。いまでいえば、サーバーを持ったということになるだろう。

 ホストマシンと数本の回線、ソフトをインストールして立ち上げたのはいいが、全国からここへ接続するとなると電話料金が馬鹿にならない。そこで富山に本社があったI社のネットを借りて全国一律1分10円という回線を使うことにしたが、それでも参加者にはかなりの負担を強いることになった。いまでは定額で繋ぎ放題が普通になったが二十年前の先駆者は、みんなかなりの投資をしながらチャレンジしていたのである。

 そうこうしているうちに、第二次パソコン通信の波がやってきた。それは90年代初めであった。

 それまで通信といえばマニアが多いように思われていたが、先進的な多くのビジネスマンが優れた通信ソフトの助けもあって通信の世界になだれ込んできた。とくに、ニフティは硬派のフォーラムとして人気があった。ビジネススクールなども、通信を取り上げ、カリキュラムに組込んだうえに参加者間の交流へと活用していった。それが、つい先日まで盛んに続いていたのだ。しかし来年には終わる。いやもう終わっているといってもいいだろう。

 世の中はインターネット流行である。画像が大々的に宣伝されている。それはいいことである反面、本当の交流、強い交流、ディスカッションは水面下のパソコン通信で続いていた。つい昨日まで。

 彼らは家庭も仕事も人生も何もかもネット上で会話をしていた。通信に関しての良さも悪さも知っていた。画面での出会いと同時にオフ。じかに会うことがいかに大事であるかも知っていた。そうした、いわば通信の達人のような人達が、これから各地に広がっていく。いや、彼らはもうすでに両方の世界で活躍しているのだろう。

 いずれにしても、ひとつの世界が幕を閉じたということであり、新しいものが始まる時でもあるようだ。

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